• Sunday June 16,2019

L'inquinamento da mercurio può rendere omosessuali gli uccelli maschi

Anonim

Non sorprende che una sostanza chimica potente come il metilmercurio danneggia la fauna selvatica quando entra in un ecosistema in alta concentrazione. Nel caso degli uccelli delle zone umide, i ricercatori hanno scoperto che può persino cambiare l'orientamento sessuale, facendo sì che i maschi si accoppino con altri maschi.

"Sapevamo che il mercurio poteva deprimere i livelli di testosterone (ormone sessuale maschile)", ha spiegato il dott. Peter Frederick dell'Università della Florida, che ha guidato lo studio. "Ma non ci aspettavamo questo."

Frederick e Nilmini Jayasena esaminarono gli ibis bianchi dalla Florida del Sud per il loro studio negli Atti della Royal Society B. Raccolsero 160 degli uccelli e li spezzarono in quattro gruppi che mangiavano cibo cucinato con diverse concentrazioni di metilmercurio. Alcuni hanno mangiato 0, 3 parti per milione di mercurio, alcuni 0, 1, alcuni 0, 05 e alcuni a zero.

Gli uccelli esposti a qualsiasi mercurio mostravano un comportamento di corteggiamento meno frequente dei controlli e avevano meno probabilità di essere avvicinati dalle femmine quando lo facevano. Con l'aumento del livello di esposizione al mercurio, aumentava anche il grado e la persistenza dell'accoppiamento omosessuale. Anche i maschi che si occupavano di parto omosessuale erano meno propensi a cambiare partner di anno in anno, cosa che Federico dice che gli ibis tendono a fare se non hanno avuto successo nell'accoppiamento durante la loro prima stagione riproduttiva.

"Il metilmercurio [CH3Hg] è la forma più tossica" del mercurio, l'US Geological Survey scrive nel suo breve periodo sul mercurio nell'ambiente. Nelle persone che ingeriscono il composto mangiando pesce e animali selvatici contaminati, "colpisce il sistema immunitario, altera i sistemi genetici ed enzimatici e danneggia il sistema nervoso, inclusi il coordinamento e i sensi del tatto, del gusto e della vista." The Everglades, dove vivono gli ibis, possiedono il clima caldo tutto l'anno che è ideale per la metilazione del mercurio elementare in metilmercurio, riferisce la BBC.

Frederick e Jayasena non possono dire con certezza quale meccanismo sia alla base della capacità del mercurio di confondere le preferenze sessuali di un ibis. Il mercurio è noto per interrompere l'attività ormonale e questa potrebbe essere la chiave. Ma l'individuazione di un particolare effetto non è facile, né prevede come si manifesti in altre specie.

Gli altri uccelli sarebbero probabilmente colpiti allo stesso modo, anche se sia Frederick che Scheuhammer dicono che non è chiaro se altri gruppi animali potrebbero esserlo. In particolare, non ci sono prove di una maggiore omosessualità negli umani a causa di avvelenamento da mercurio, nonostante diversi studi a lungo termine. "Se l'effetto fosse tanto forte negli umani come negli ibis, lo avrebbero trovato", dice Frederick.


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