• Sunday June 16,2019

Fountain of Youth: The Secret Power of Friends and Family

Anonim

La penisola di Nicoya nel nord-ovest della Costa Rica è uno dei posti più belli del pianeta. Questo frammento di terra di 75 miglia, appena a sud del confine nicaraguense, è ricoperto da pascoli di bestiame e foreste pluviali tropicali che si estendono fino alle onde che si infrangono sull'Oceano Pacifico. La costa è costellata di enclavi di espatriati che si riempiono il loro tempo navigando, imparando yoga e meditando sulla spiaggia.

Per la gente del posto, la vita non è così idilliaca. Vivono in piccoli villaggi rurali con accesso limitato a elementi di base come l'elettricità, collegati da percorsi accidentati polverosi nella stagione secca e spesso impraticabili quando piove. Gli uomini si guadagnano da vivere pescando e coltivando, o lavorano come braccianti o sabaneros (cowboy in enormi allevamenti di bestiame), mentre le donne cucinano su stufe a legna. Eppure i Nicoyani hanno una sorprendente fama di fama che sta attirando l'attenzione degli scienziati di tutto il mondo.

Il loro segreto è stato scoperto nel 2005 da Luis Rosero-Bixby, un demografo dell'Università del Costa Rica a San José. Ha usato i registri elettorali per capire quanto tempo vivevano i costaricani e ha scoperto che la loro aspettativa di vita è sorprendentemente alta. In generale, le persone vivono più a lungo nei paesi più ricchi del mondo, dove hanno le vite più confortevoli, la migliore assistenza sanitaria e il più basso rischio di infezione. Ma quello non era il caso qui.

Il reddito pro capite della Costa Rica è solo circa un quinto degli Stati Uniti, ma se i suoi abitanti sopravvivono ai tassi relativamente alti di infezioni e incidenti all'inizio della vita, si scopre che sono estremamente longevi - un effetto che è più forte negli uomini. Gli uomini costaricani di età compresa tra 60 anni possono aspettarsi di vivere altri 22 anni, Rosero-Bixby trovato, leggermente superiore a quello in Europa occidentale e negli Stati Uniti Se raggiungono 90, possono aspettarsi di vivere altri 4, 4 anni, sei mesi in più rispetto a qualsiasi altro paese nel mondo.

L'effetto è ancora più forte nella penisola di Nicoya, dove gli uomini di 60 anni hanno un'aspettativa di vita di 24, 3 anni - due o tre anni in più rispetto al famoso giapponese di lunga vita. Nicoya è una delle regioni più povere del Paese, quindi il loro segreto non può essere una migliore istruzione o assistenza sanitaria. Deve esserci qualcos'altro.

Un altro esperto di longevità, Michel Poulain dell'Istituto estone per gli studi sulla popolazione di Tallinn, si è recato a Nicoya con il giornalista Dan Buettner nel 2006 e nel 2007 per indagare sulle scoperte di Rosero-Bixby. La coppia lavorava per la National Geographic Society, identificando comunità longeve in tutto il mondo - che hanno soprannominato "Blue Zones" - e tentando di elaborare i loro segreti. Altri esempi includevano la Sardegna, l'Italia e l'Okinawa, in Giappone.

A Nicoya, Poulain e Buettner hanno incontrato persone come Rafael Ángel Leon Leon, un bambino di 100 anni che ancora raccoglie il proprio grano e fagioli e tiene il bestiame, con una moglie di 40 anni più piccola di lui. Vivendo nelle vicinanze c'era Francesca Castillo, una ragazza di 99 anni, che tagliava il suo stesso legno e due volte alla settimana percorreva un chilometro e mezzo in città. E c'era Ofelia Gómez Gómez, 102 anni, che viveva con sua figlia, suo genero e due nipoti. Quando la squadra di Buettner visitò, recitò dalla memoria un poema di sei minuti di Pablo Neruda. Tutti gli anziani che vedevano erano ancora mentalmente, fisicamente e socialmente attivi, nonostante la loro età avanzata.

Poulain e Buettner hanno stilato un elenco di cose che potrebbero aiutare Nicoyans ad invecchiare così bene. Hanno uno stile di vita attivo, anche nella vecchiaia. Hanno una forte fede religiosa. La mancanza di elettricità per l'illuminazione significa che vanno a letto presto, dormendo in media otto ore per notte. Bevono acqua ricca di calcio (che fa bene al cuore) e mangiano frutta ricca di antiossidanti.

Nei Telomeres

Sebbene il progetto fosse intrigante, non poteva restringere i fattori cruciali. Ma Rosero-Bixby ha recentemente condotto uno studio con l'obiettivo di fare proprio questo. Ha collaborato con David Rehkopf, un epidemiologo presso la Stanford University in California. La coppia ha prelevato campioni di sangue da circa 600 anziani costaricani, compresi oltre 200 di Nicoya. Mandarono i campioni di sangue nel laboratorio di Elizabeth Blackburn a San Francisco, dove misurò la lunghezza dei loro telomeri. Se i Nicoyan stavano davvero invecchiando più lentamente, dovrebbe apparire nei suoi risultati.

Il team ha riferito nel 2013 che i telomeri di Nicoyans sono effettivamente più lunghi di quelli di altri costaricani. La loro impressionante aspettativa di vita non è un colpo di fortuna statistico ma un vero e proprio effetto biologico, in cui le loro cellule sembrano più giovani del previsto per la loro età. La dimensione dell'effetto era equivalente a cambiamenti causati da fattori comportamentali come esercizio fisico o fumo.

Per indagare sul perché i telomeri dei Nicoyani sono così lunghi, Rosero-Bixby e Rehkopf hanno analizzato gli effetti di ogni cosa, dalla salute fisica dei residenti e dal livello di istruzione al loro consumo di oli di pesce. La dieta non fa alcuna differenza, e gli abitanti di Nicoyan sono peggio di altri costaricani quando si tratta di misure sanitarie come l'obesità e la pressione sanguigna. Il loro invecchiamento più lento non sembra essere una conseguenza dei geni - i Nicoyani perdono il loro vantaggio di longevità se si spostano dalla regione. E non è denaro: gli individui più ricchi hanno in realtà telomeri più corti.

Ma ci sono alcuni indizi. Rehkopf e Rosero-Bixby hanno scoperto che i Nicoyani sono meno propensi degli altri costaricani a vivere da soli e che hanno maggiori probabilità di avere contatti settimanali con un bambino. Tale connessione sociale sembra cruciale. La differenza di lunghezza dei telomeri si dimezza tra i Nicoyani che non vedono un bambino ogni settimana, e se vivono da soli, perdono completamente il loro vantaggio.

Altri studi hanno scoperto che i Nicoyani hanno un maggiore attaccamento psicologico alla famiglia rispetto ai residenti della capitale della Costa Rica, San José. Così Rehkopf e Rosero-Bixby ipotizzano che stretti legami familiari potrebbero proteggere i Nicoyani dallo stress della vita che altrimenti accorcerebbe i telomeri. Nonostante la loro povertà, forti legami sociali li mantengono giovani.

È una scoperta sorprendente, e per confermare ci vorranno degli studi che raccolgono dati più dettagliati sulle connessioni sociali dei Nicoyani. Ma Poulain afferma che la teoria si adatta alle sue stesse osservazioni. Sottolinea (come fa Rehkopf) che non esiste un singolo segreto per una lunga vita, e che i residenti di punti caldi di longevità come Nicoya probabilmente godono di una fortunata combinazione di fattori genetici e ambientali. Eppure ha visto reti sociali insolitamente forti anche in altre zone blu. "Gli aspetti sociali sono cruciali", dice. "C'è un ottimo supporto per gli anziani."

Gli effetti dei legami sociali divisi

L'idea è anche sostenuta da decenni di prove da parte di comunità che soffrono il fenomeno inverso: la graduale perdita di legami sociali.

Quando siamo lontani da qualcuno che amiamo, diciamo che fa male. Potresti pensare a questa descrizione come metaforica; Gli esperimenti di brain-scanning suggeriscono, tuttavia, che è incredibilmente accurato.

Si scopre che le esperienze di esclusione sociale o di rifiuto - come essere evitate in un gioco, ricevere feedback sociali negativi o visualizzare immagini di persone care defunte - attivano esattamente le stesse regioni del cervello come quando siamo nel dolore fisico. Quando siamo rifiutati o isolati socialmente, non ci sentiamo tristi. Ci sentiamo feriti e minacciati.

Allo stesso modo, i ricercatori dello stress hanno scoperto che i nostri corpi rispondono al conflitto sociale - essere criticati o rifiutati da altri - nello stesso modo in cui rispondiamo a un imminente danno fisico. Non è una coincidenza che una delle paure più comuni della gente sia parlare in pubblico, o che uno degli strumenti più efficaci che gli psicologi hanno per innescare la risposta al combattimento o al volo, il Trier Social Stress Test, richieda che i volontari eseguano di fronte a un pannello di giudici dalla faccia di pietra. Svolgere compiti simili quando nessuno sta guardando non è neanche lontanamente stressante.

La mancanza di legami sociali, sebbene meno acuta, può essere altrettanto tossica nel tempo: anche se raggiungono un punteggio basso rispetto alle misure convenzionali di stress, le persone sole hanno alti livelli di base di ormoni dello stress e infiammazione, con tutti i problemi di salute che ciò comporta. Il sostegno sociale sembra anche proteggerci dalle circostanze difficili: quelli che non lo sono sono molto più suscettibili agli altri stress quando arrivano.

Ma perché il rifiuto e l'isolamento sociale ci riguardano così drammaticamente? Non avere amici potrebbe non essere piacevole, ma non è una questione di vita o di morte. È lì che mi sbaglio, dice John Cacioppo, uno psicologo dell'Università di Chicago, Illinois, e probabilmente l'esperto mondiale sulla solitudine.

Egli sottolinea nel suo libro del 2008, Loneliness, che per la maggior parte della storia umana, la separazione dagli altri ci mette a rischio imminente di fame, predazione o attacco. L'isolamento sociale era davvero una condanna a morte, tanto una minaccia alla nostra sopravvivenza quanto la fame, la sete o il dolore. Come risultato, ci siamo evoluti per essere così disperati al contatto umano che, se privato di esso, possiamo persino creare allegati ad oggetti inanimati, come il personaggio di Tom Hanks nel film Castaway, che ha una relazione significativa con una pallavolo chiama Wilson.

Ma non devi essere abbandonato su un'isola deserta per sentirti solo. Se non ci sentiamo accuditi, possiamo sentirci soli anche se circondati da altri: al college; su un autobus affollato; in un matrimonio forzato. Dopotutto, essere tra una tribù ostile è pericoloso quanto essere solo.

Il rovescio della medaglia di Flying Solo

L'impatto della solitudine, quindi, non dipende da quanti contatti fisici abbiamo ma quanto siamo isolati. Potresti avere solo uno o due amici intimi, ma se ti senti soddisfatto e supportato non c'è bisogno di preoccuparti degli effetti sulla tua salute, mi dice Cacioppo. "Ma se sei seduto lì sentendosi minacciato dagli altri, sentendoti come se fossi da solo al mondo, è probabilmente una buona ragione per fare dei passi".

Tale "solitudine in mezzo alla folla" è un problema crescente nella società moderna mentre ci spostiamo, spesso lontano dalla famiglia e dagli amici. Gli studi nei paesi occidentali suggeriscono che dal 20 al 40 per cento degli adulti sono soli in qualsiasi momento, con una delle popolazioni più solitarie studiate come matricole del college. La maggior parte di noi presto raggiunge gli altri o le nostre circostanze cambiano. Ma dal 5 al 7% delle persone riferisce di sentirsi intensamente o persistentemente soli.

Una delle ragioni della loro situazione è che, come lo stress, la solitudine cronica rimodella il cervello, rendendo in tal modo le persone più sensibili alle minacce sociali. Le persone sole valutano le interazioni sociali in modo più negativo, si fidano meno degli altri e le giudicano più duramente. C'è una logica evolutiva anche per questo: in una situazione sociale ostile è vitale essere attenti al tradimento e ai potenziali danni. Ma può rendere le persone sole riluttanti a raggiungere gli altri. Il sentimento minacciato interrompe anche le loro abilità sociali, dice Cacioppo, lasciandoli concentrati sui propri bisogni a spese di chiunque altro. "Quando parli con una persona sola, ti senti come se si nutrisse di te", dice. "Non in senso positivo."

Giù al nostro DNA

Nel 2007, Cacioppo ha pubblicato un risultato che ha aperto una nuova finestra su come il nostro trucco fisico è influenzato dai contenuti delle nostre menti. Ha dimostrato che lo stress, in particolare lo stress sociale, non influisce solo sul cervello. Filtra fino al nostro DNA.

Da un gruppo di 230 anziani Chicago, Cacioppo ha selezionato otto dei più soli, che si erano sentiti isolati per diversi anni, e sei dei più connessi, che hanno riferito di avere grandi amici e sostegno sociale. Ha inviato campioni del loro sangue al biologo molecolare Steve Cole presso l'Università della California, a Los Angeles, che ha analizzato quali geni erano attivi in ​​ciascun gruppo. Il modello dell'espressione genica varia in diversi tipi di cellule, quindi Cole si è concentrato sui globuli bianchi del sistema immunitario, perché ciò che fanno queste cellule - se provocano l'infiammazione o producono anticorpi, per esempio - è cruciale per la salute.

La visione del mondo sociale dei Chicagoiani ha avuto un effetto drammatico su ciò che stava accadendo all'interno delle loro celle. Di circa 22.000 geni nel genoma, Cole ha rilevato differenze significative in più di 200, che sono stati attivati ​​per produrre più di una particolare proteina o ridotti per produrre meno. I singoli geni potrebbero sembrare diversi per caso; quello che colpiva, dice Cole, era il modello più ampio.

Un'ampia percentuale dei geni regolati dall'influenza delle persone sole era coinvolta nell'infiammazione, mentre molti dei loro geni regolati in basso avevano ruoli nelle risposte antivirali e nella produzione di anticorpi. Nelle persone socievoli, il contrario era vero: l'attività biologica nelle loro cellule immunitarie era orientata verso la lotta contro i virus e le cellule tumorali e lontano dalla produzione di infiammazione. Fondamentalmente, la differenza si riferiva più fortemente non alla dimensione effettiva dei social network dei volontari, ma a quanto si sentivano isolati. Era uno studio molto piccolo, ma uno dei primi in assoluto a collegare uno stato mentale con un ampio, sottostante cambiamento nell'espressione genica.

Il risultato suggerisce che il nostro sistema immunitario è messo a punto per rispondere al nostro ambiente sociale. Ha perfettamente senso che ci siamo evoluti in questo modo, dice Cacioppo. In passato, le persone in un gruppo affiatato erano a rischio di virus, che si diffondevano facilmente tra gli individui a stretto contatto, o perché sarebbero probabilmente sopravvissuti più a lungo, da condizioni più a lungo termine come il cancro. Una persona isolata, al contrario, avrebbe più paura di un attacco fisico, quindi la sua sopravvivenza dipenderebbe dall'attivazione di rami del sistema immunitario coinvolti nella guarigione delle ferite e nella difesa contro le infezioni batteriche. Nel mondo di oggi, tuttavia, questo profilo di espressione genica è un doppio whammy, aumentando il rischio di malattie legate all'infiammazione cronica, lasciandoci più vulnerabili a virus e cancro.

Replica dei risultati

I ricercatori hanno replicato questo risultato preliminare in un campione più ampio, e Cole ha visto lo stesso effetto in altri tipi di avversità sociali negli umani e in altri primati, dai macachi collocati in gruppi sociali instabili, alle persone che si prendono cura dei coniugi morenti.

Cole sta ora iniziando a testare se è possibile invertire questo profilo genetico negativo. Ad esempio, una sperimentazione del 2012 su 79 donne recentemente diagnosticate con carcinoma mammario ha scoperto che la terapia di gestione dello stress del gruppo riduceva l'espressione di geni correlati all'infiammazione e spingeva le donne verso un profilo antivirale. "La nostra conclusione è stata che l'umore è importante", afferma Michael Antoni, dell'Università di Miami, in Florida, che ha guidato lo studio.

Non tutti sono d'accordo, in particolare James Coyne, psicologo della salute e professore emerito all'Università della Pennsylvania a Philadelphia e prominente scettico di psicologia positiva. Soprattutto quando si tratta di cancro, i ricercatori che sostengono che i fattori psicologici possono influenzare la progressione della malattia mettono pressione sui pazienti, sostiene, e rischiano di incolpare coloro che non recuperano per non aver pensato nel modo giusto o per frequentare le classi giuste. "Sostengono che se fai le scelte giuste, sarai sano. E se non lo fai, morirai. "

Se il sostegno sociale aiuta i malati di cancro a vivere più a lungo è stato controverso sin da quando lo psicologo di Stanford David Spiegel ha scoperto che la terapia di gruppo ha raddoppiato il tempo di sopravvivenza in uno studio del 1989 di 86 donne con carcinoma mammario metastatico. Ci sono stati molti tentativi da allora per replicare quel risultato, di cui otto hanno concluso che la terapia migliora la sopravvivenza e sette non hanno trovato alcuna differenza. Anche i risultati degli studi epidemiologici sono mescolati, ma nel 2013, i ricercatori di Harvard che hanno seguito 734.000 pazienti hanno scoperto che per tutti i tipi di tumore osservati, le persone sposate avevano il 20% in meno di probabilità di morire di cancro, anche dopo aver controllato per vantaggi pratici come aiuto per raggiungere appuntamenti e assunzione di farmaci in tempo.

Nel complesso, Spiegel sostiene che l'equilibrio delle prove è a favore di un significativo effetto sulla sopravvivenza, mentre Coyne conclude che "l'idea che i fattori psicologici possano influenzare la vita dei malati di cancro è spazzatura." Descrive le prove di Antoni come troppo piccolo per mostrare qualcosa di utile e come ricercare il denaro che si ottiene dalla fatina dei denti: indagare su un meccanismo quando non è stato stabilito che ci sia un effetto da spiegare.

"Tutto quello che stiamo facendo è preliminare", risponde Antoni. "Dobbiamo essere cauti. Ma ogni anno gli studi mostrano risultati in una direzione simile. Stanno dimostrando che se cambiamo la psicologia, i cambiamenti fisiologici lo fanno in parallelo. "Antoni ora sta seguendo 200 donne fino a 15 anni dopo aver ricevuto la terapia, per vedere se questo ha qualche effetto sulla ricorrenza del cancro o sul tempo di sopravvivenza.

Tratto da "Cure: un viaggio nella scienza della mente", di Jo Marchant, pubblicato da The Crown Publishing Group, Copyright © 2016 di Jo Marhcant. Usato con il permesso. Tutti i diritti riservati.


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