• Sunday June 16,2019

Gli esseri umani sono cablati per l'eroismo?

Anonim

Dave Hartsock e Shirley Dygert si incontrano per la prima volta dopo l'incidente di paracadutismo che ha lasciato Hartsock paralizzato.

Barcroft Media / Landov

Era una soleggiata giornata estiva nel 2010, appena fuori Houston, e la 54enne Shirley Dygert si stava preparando a lanciare il paracadute per la prima volta. Anche se nervosa, si sentiva a suo agio dopo aver incontrato il suo istruttore, Dave Hartsock - l'uomo a cui sarebbe stata legata mentre eseguivano un tuffo in tandem da un aereo. Quando lei gli chiese quanto spesso l'avesse fatto, la rassicurò: "Centinaia di salti".

Ma i problemi sono iniziati non appena Hartsock ha aperto il paracadute per fermare la loro caduta libera. Lo scivolo non si è aperto fino in fondo e il paracadute di riserva si è aggrovigliato. Mentre i due si avvicinavano al terreno, Hartsock prese una decisione fatale, usando i pulsanti di controllo per ruotare se stesso in modo che il suo corpo potesse attutire la caduta di Dygert.

L'azione di Hartsock ha modificato drasticamente il corso delle loro vite. Mentre Dygert ha subito alcune ferite, il midollo spinale di Hartsock ha subito un grave colpo, paralizzandolo dal collo in giù. Un uomo che aveva appena incontrato Dygert ha sacrificato il proprio benessere per poter mantenere il suo. "Ero assolutamente sbalordito", dice Dygert, sbattendo le palpebre. "Come può qualcuno avere tanto amore per un'altra persona?"

La domanda che ancora preoccupa Dygert è la stessa che è rimbalzata nella mente di così tante persone dopo che la storia della prodezza di Hartsock è diventata pubblica: perché?

Perché Dave Hartsock - andando contro ogni impulso di autoconservazione che deve averlo urlato attraverso di lui - spinge il suo corpo in una direzione che sapeva avrebbe potuto metterlo in pericolo? Qualcuno può imparare a costruire su doti biologiche naturali per diventare un tale modello di altruismo? Questa domanda ha recentemente stimolato un'ondata di ricerche che esplorano come la biologia e l'esperienza si intersecano per produrre un comportamento disinteressato, che corre lungo un ampio seguito dalla generosità quotidiana verso atti di straordinario sacrificio di sé.

Una ricompensa intrinseca

Alcuni anni fa, l'economista Bill Harbaugh dell'Università dell'Oregon voleva sapere quali calcoli razionali giocano nelle scelte caritatevoli delle persone. Lui e il collega psicologo Ulrich Mayr hanno presentato ai soggetti l'opportunità di donare a una banca del cibo da un fondo di $ 100. Uno scanner fMRI ha registrato quali aree del loro cervello sono state attivate come hanno scelto.

Quando i soggetti decisero di donare i loro soldi, Harbaugh e Mayr scoprirono, le aree cerebrali coinvolte nell'elaborazione dei premi si accesero più di quanto fecero quando la decisione di donare non era la loro, ma fu invece dettata dagli sperimentatori.

Una di queste aree era il nucleo accumbens, che contiene neuroni che rilasciano la dopamina chimica del piacere. Quest'area "tiene traccia dei premi, qualunque essi siano", dice Harbaugh. Alcuni soggetti, che lui chiama "egoisti", hanno mostrato meno attività del genere alla prospettiva di vedere i loro soldi andare in beneficenza. Quelli che chiama "altruisti" hanno mostrato di più. I risultati, dice, suggeriscono che almeno per alcune persone, dare denaro agli altri fornisce una ricompensa intrinseca che è neurologicamente simile all'ingestione di una droga che crea dipendenza.

La compassione è un muscolo

I risultati di Harbaugh e Mayr sollevano la questione se sia possibile alimentare il sistema di ricompensa del cervello. Il rafforzamento della generosità può far sì che le persone - specialmente quelle che si inclinano verso il lato egoista dello spettro - inizino a desiderare il piacere di dare?

Harbaugh è ottimista. "Puoi cambiare il tuo gusto per ogni genere di cose", dice. Ad esempio, se gli enti di beneficenza chiedono ai donatori somme di denaro relativamente piccole all'inizio, la ricompensa neurale derivante dal dare può superare il dolore di rinunciare al denaro. Avendo avuto una piacevole esperienza a conti fatti, i donatori potrebbero essere più propensi a dare di nuovo.

Le persone possono anche essere in grado di allenare le loro menti ad essere più altruiste attraverso la meditazione focalizzata sul pensiero compassionevole. In uno studio, lo psicologo dell'Università del Wisconsin-Madison Richard Davidson mise a lungo meditatori e persone senza esperienza di meditazione in scanner fMRI e trasmesso in suoni emotivamente carichi, come il pianto di una donna in difficoltà o suoni neutri, come ad esempio chiacchiere di sottofondo in un ristorante. Durante l'ascolto di suoni emotivamente carichi, i meditatori a lungo termine hanno mostrato una maggiore attività nelle aree cerebrali coinvolte nell'esperienza emotiva ed empatica.

Davidson crede che i suoi risultati sostengano la teoria secondo cui una meditazione di compassione coerente rende più facile capire cosa stanno passando le altre persone e può motivarci ad intervenire quando qualcun altro è in difficoltà.

Un altro esperimento recente nel suo laboratorio suggerisce che la compassione è come un muscolo che può essere condizionato. Nello studio, Davidson, la studentessa laureata Helen Weng e colleghi hanno reclutato 41 partecipanti, nessuno dei quali era esperto meditatore. I ricercatori hanno addestrato un gruppo di partecipanti alla meditazione della compassione, una forma di meditazione buddista, per 30 minuti al giorno per due settimane.

La pratica prevedeva di concentrare i pensieri su una persona in particolare e di ripetere frasi come: "Che tu possa essere libero dalla sofferenza. Che tu possa avere gioia e serenità ". I partecipanti a un gruppo di controllo hanno praticato una tecnica diversa nota come rivalutazione cognitiva, in cui hanno imparato a generare meno pensieri negativi.

Dopo l'allenamento, i partecipanti di entrambi i gruppi hanno giocato a un gioco online in cui un'altra persona è stata trattata ingiustamente. La squadra di Weng scoprì che le persone che praticavano la meditazione della compassione erano più disposte a sborsare denaro per aiutare la sfortunata vittima, rispetto a quelle del gruppo di controllo. Inoltre, in uno studio di neuroimaging in cui ai partecipanti sono state mostrate le immagini che descrivono la sofferenza umana, quelli che hanno dato generosamente durante il gioco online hanno mostrato maggiore attivazione nelle aree cerebrali coinvolte nell'empatia, nella regolazione delle emozioni e nelle emozioni positive.

Altre ricerche confermano questi risultati. La psicologa di Stanford, Jeanne Tsai e colleghi, hanno scoperto, ad esempio, che dopo aver seguito un breve corso di meditazione sulla compassione, le persone avevano meno paura di mostrare compassione per se stessi e gli altri e di accettare la compassione. E i ricercatori della Emory University hanno scoperto che tale addestramento ha migliorato la capacità delle persone di interpretare correttamente le espressioni facciali di altre persone.

The Helper's High

Alcuni ricercatori ipotizzano che il cervello sia così prontamente addestrato alla compassione e alla generosità perché questi tratti hanno un valore adattativo. Alcune ricerche suggeriscono che l'altruismo produce sia ricompense mentali che fisiche.

Quando Allan Luks, direttore del Centro per i capi non profit della University of Fordham, ha intervistato migliaia di volontari in tutto il paese, il 95% degli intervistati ha riferito di una piacevole sensazione fisica associata all'aiuto - quello che Luks definisce "l'aiuto". "In uno studio su 423 coppie anziane, i ricercatori dell'Università del Michigan hanno scoperto che coloro che hanno riferito di non fornire aiuto agli altri avevano più del doppio delle probabilità di morire durante il periodo di studio di cinque anni rispetto a quelli che hanno riferito di aiutare gli altri.

Ma potrebbe essere controproducente aiutare gli altri esclusivamente pensando a tali benefici. In uno studio, i ricercatori hanno scoperto che le persone che hanno sperimentato il guadagno di longevità più significativo dall'aiutare erano quelle il cui obiettivo era quello di aiutare per il proprio interesse. Le persone che si offrivano volontariamente nella speranza di sfuggire ai propri problemi o di sentirsi meglio con se stessi non andavano meglio di quelle che non si offrivano volontariamente. Forse, quindi, è più costruttivo non pensare che l '"elemosina" sia fine a se stessa, ma come un vantaggio marginale.

Gli effetti personali dell'eroismo più estremo sono probabilmente più complicati. Ad esempio, l'assunzione di rischi straordinari può significare compromettere le norme sociali, che possono causare angoscia - come, ovviamente, possono conseguenze come l'infortunio. D'altra parte, la consapevolezza di dimostrare coraggio morale quando conta ha un potere enorme.

Basta chiedere a Dave Hartsock, che ha riportato ferite terribili per salvare Shirley Dygert. Insiste che non avrebbe fatto le cose in nessun altro modo.


[Questo articolo è apparso originariamente in stampa come "What Makes a Hero? " Adattato dal libro dello stesso titolo di Elizabeth Svoboda. Copyright © 2013 di Elizabeth Svoboda. Ristampato per accordo con Current, un membro di Penguin Group (USA) Inc.]


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